曹晏海(1903—1938),出生於河北沧县芦家园。他自幼热爱武术,曾為了学艺而在山西太谷一带流浪。其后他师从了一名僧人习武,并在1928年成為南京中央国术馆的教授班学员。

他在国术馆内遇到了人称「郭燕子」的沧州名师郭长生,两人份属同乡又志趣相投,遂结為盟兄弟。曹晏海便是郭从郭长生身上,习得了劈掛拳、通臂拳及苗刀等艺。由於其时中央国术馆的教授班主任為「朱家四杰」之朱国禎,所以曹晏海亦有跟随朱国福、朱国禎学习形意拳和拳击。同时他也涉猎过副馆长李景林的武当剑、同学竇来庚的太乙门腿法,甚至有传他会在假日时向江苏省国术馆(1928年创办,早期馆址同设在南京)的教师请教八卦掌。可以说,曹晏海的武艺乃是集各家之大成。

1929年11月,浙江省政府主席张静江(1877—1950)於杭州举办了一场国术游艺大会,吸引了全国各地近300名武术运动员参与。大会的首四日為套路竞赛,而由21号开始则為搏击大赛,这亦是近代第一场公开的国术擂台赛事。按照现时文字记录,擂台赛的规则并没有限制任何招式,但不能攻击头部、下阴及咽喉,要到决赛当日才全面开放。热衷搏击的曹晏海自然没有放弃是次机会,他的首场赛事於11月22日开打,对手為刘高升。


上海國術大賽首三名合照,最右者為曹晏海,圖片擷取自http://bit.ly/2Nwe5U3

赛前两人都已经在武术界略有名气,故这场比赛受到不少人注目。结果曹晏海以利索的腿法获得首胜,但因為参加比赛的人数眾多,会方又想為所有参加者定立名次,所以曹晏海及其他参加者都须作赛多次。最后曹晏海获得6胜,但亦先后负予高作霖和章殿卿(曹晏海此之前曾胜过章殿卿;有人则认為这两场败仗都是曹晏海因私人理由而弃权所致),总成绩得第四,与韩庆堂、朱国禄、胡凤山等并列最优等。

一个月后,上海法租界亚尔培路逸园又举行一场国术大赛。这次比赛以擂台竞技為核心,而且全程容许打击头部,激烈程度尤甚於浙江国术游艺大会。在这次大赛上,曹晏海同样表现优秀,除了三场和局外就再无败绩。然而大会為免受伤人数剧增,并防止再次出现浙江游艺大会上的流言蜚语(曾经有人质疑胡凤山是被场外压力劝败),决定不进行前三名间的对赛,改以此前的表现制定最终名次。结果曹晏海被判第一,马承智、张熙堂分别為第二及第三(亦有说马承智因為前手指骨折断,而无法与曹晏海对决)。

综合两次比赛成绩,只有曹晏海、马承智及章卿堂三人俱能在两次大会上赢得前六名,其中尤以曹晏海表现最為突出。据闻上海大享黄金荣、杜月笙都曾经為曹晏海题赠银盾,故此他又被誉為近代的「武状元」。

成名后的曹晏海受到各路军政界名流赏识,张静江便曾聘请他担任武术教官兼随从副官。1937年,他又被调往江西庐山,担任陆军军官训练团一级国术教官。可惜的是,翌年曹晏海就因病急逝,终年35岁。